Antiguos alumnos

Hoy una de las historias de mayor éxito en Internet del Reino Unido cumple 5 años. Friends Reunited -el referente británico de quefuede.com– fue creado por el matrimonio Julie y Steve Pankhurst en un dormitorio de su casa. Julie quería aprovechar su baja de maternidad para aprender más sobre nuevas tecnologías y el sector de Internet. Semanas más tarde un miembro envió un correo electrónico comunicando que había celebrado una reunión con un ex compañero de colegio de hace 30 años. En diciembre 2000 el sitio tenía más de 3.000 antiguos alumnos registrados y en Febrero 2001 los Pankhursts introdujeron un precio de registro de £5 y deciden dedicarse a tiempo completo a su proyecto. En Agosto 2001 el sitio ya tenía un millón de registrados y recibía 5 millones de visitas diarias.

Una comunidad de antiguos alumnos en alza

Hoy Friends Reunited tiene 12 millones de antiguos alumnos registrados en el Reino Unido (lo que supone la mitad de todos los hogares con conexión a Internet) y ha lanzado otros sitios en Australia, Sud Africa y Nueva Zelanda. Todos los días se registran en Friends Reunited UK una media de 5.000 personas. Ya hay numerosas anécdotas de tipo humano. En 2002 se celebró la primera boda fruto de una reunión entre dos antiguos amigos reunidos a través de la Web, y en el mismo año nació el primer bebe, fruto de otra reencuentro entre una pareja que habían sido novios en el colegio y no se habían visto en 20 años.

Además, el sitio ha resultado ser un recurso valioso utilizado ya habitualmente por la policía británica en investigaciones criminales y por periodistas que buscan información personal sobre personajes que salen en las noticias. Ya no es solo un sitio que sirve para que antiguos compañeros de colegio de encuentren – se ha convertido en uno de los sitios de mayor información sobre la localización y hábitos de gran parte de la población británica y supone una de las comunidades virtuales más grande de todo el mundo.

Recurso valioso para investigaciones policiales

A través de información publicada en las descripciones personales en Friends Reunited, la policía ha logrado localizar y condenar a un bígamo, un pederasta y un traficante de drogas. El primero gracias a un mensaje que el mismo publicó presumiendo sobre su reciente boda con una mujer 20 años menor que él. Su mujer verdadera vio el mensaje y se puso en contacto con la policía.

Detectives que investigaban a un profesor sospechoso de haber cometido abusos contra niños de un internado declararon que el sitio web había sido fundamental en poder por fin condenar al acusado. El colegio había cerrado hace años, lo que dificultaba las investigaciones de la policía que estaban convencidos del los delitos cometidos por el acusado pero carecían de pruebas. La policía publicó un mensaje en el foro del colegio en Friends Reunited titulado: “¿Quieres contar algo a la policía?”. La respuesta por parte de niños que habían sido abusados por el profesor fue masiva, y en 2003 el acusado fue encontrado culpable de haber cometido 54 casos de abusos contra niños durante un periodo de 15 años.

En otro caso, la policía logró atrapar a un traficante de droga que publicó el siguiente mensaje en su descripción personal en el sitio: “Estoy muy bien. Vendo mucho “charlie” (argot para cocaina) en Redcar y tengo tres coches deportivos”. Recibió una condena de 3 años en prisión.

Recurso para periodistas

Friends Reunited también se ha convertido en una fuente de información importante para periodistas. Por ejemplo, después de las bombas en Londres al principio de mes, los periodistas utilizaron la información publicada sobre las víctimas registradas en el sitio para conocer más sobre su vida y localizar amigos y compañeros de colegio.

El recurso a esta gran comunidad de antiguos acompañeros es una práctica cada vez más habitual en esta profesión en el intento de recabar información. Y es que… todos hemos sido “antiguos alumnos”.