Nuevo método para desinfectar agua: La luz

Tener acceso a agua potable es un problema constante para las personas en los países en vías de desarrollo. E incluso ciudades que cuentan unos buenos sistemas de tratamiento de aguas están buscando modos más eficaces de ofrecer agua más limpia y segura. Ahora, un equipo internacional de investigación ha desarrollado un fotocatalizador que promete una desinfección rápida y eficaz del agua utilizando luz solar o artificial. Es más, los fotocatalizador continúan trabajando una vez apagada la luz, desinfectando el agua, incluso en la oscuridad.

Hace tiempo que se sabe que irradiar el agua con luz ultravioleta de alta densidad elimina las bacterias. Algunos filtros de agua fabricados para campistas y excursionistas, por ejemplo, utilizan esta tecnología. Los investigadores han estado trabajando para mejorar la eficacia del método añadiendo un fotocatalizador que se activa por la luz UV y genera compuestos químicos reactivos que descomponen los microbios en dióxido de carbono y agua.

El nuevo fotocatalizador mejora eso utilizando luz visible, en lugar de luz UV. Sintetizado por Jian-Ku Shang, profesor de ingeniería y ciencias de los materiales de la Universidad de Illinois, Urbana-Champaign, y sus colegas, el fotocatalizador funciona con luz del espectro visible, es decir, con longitudes de onda de entre 400 y 550 nanómetros. Se compone de fibras de óxido de titanio –un material común utilizado como pigmento blanco– dopadas con nitrógeno para hacer que absorban la luz visible. Por sí solo, el óxido de titanio dopado con nitrógeno elimina las bacterias, aunque no con mucha eficacia. Los investigadores añadieron nanopartículas de paladio a la superficie de las fibras, aumentando considerablemente la eficacia de desinfección. Shang y sus colegas del Laboratorio Nacional Shenyang de Ciencias de los Materiales, en China, publicaron su trabajo en línea en la revista Journal of Materials Chemistry.

Fuente: Technology Review