Por qué los bebés prematuros tienen un mayor riesgo de problemas de salud

Cuanto más prematuro nace un bebé, menos preparado está su cuerpo para el mundo exterior.

La Organización Mundial de la Salud define la prematuridad como bebés nacidos antes de las 37 semanas de embarazo.
Datos recientes indican que en 2010, 1 de cada 10 bebés nacidos en todo el mundo eran prematuros, lo que se traduce en un estimado de 15 millones de nacimientos prematuros
Complicaciones de salud de los bebés prematuros
 

La prematuridad puede causar problemas para los bebés a lo largo de sus vidas.

Cuanto antes nazca un bebé, más probable es que tenga problemas de salud. Algunos de estos problemas pueden permanecer durante varios años, incluso hasta en la edad adulta.
Saber cuánto afectará la prematuridad a su salud va a depender en gran medida de cuándo hayan nacido, de la calidad de la atención que recibieron durante y en los días y semanas posteriores al nacimiento.

 

¿Qué problemas de salud enfrentan los bebés prematuros?

• Mantenerse caliente.

Los bebés prematuros pierden calor corporal más fácilmente, lo que hace que tengan un mayor riesgo de sufrir hipotermia, que podría ser potencialmente mortal. 

• Alimentación.

Los bebés prematuros no tienen completamente desarrollado el reflejo coordinado de succión y deglución, por lo que pueden tener dificultad para alimentarse y necesitar apoyo adicional.

• Corazón.

Los problemas cardíacos más comunes que experimentan los bebés prematuros son la presión arterial baja y el conducto arterioso persistente, que es una abertura persistente entre los dos vasos sanguíneos principales que conducen sangre al corazón.

• Respiración.

Si los pulmones no están completamente desarrollados, los bebés prematuros pueden tener dificultad para respirar.
Incluso aunque algunos bebés prematuros respiren por sí solos cuando nacen, no son lo suficientemente fuertes como para continuar por su cuenta.

Se agotan y pueden dejar de respirar.

• Infecciones.

Su sistema inmunológico todavía no está completamente desarrollado, y tienen un mayor riesgo de morir si tienen una infección.

• Cerebro.

Cuanto antes nazca un bebé, mayor es el riesgo de hemorragia intraventricular (sangrado en el cerebro). Aunque la mayoría de las hemorragias son leves y se resuelven con poco impacto a corto plazo, en algunos casos la hemorragia cerebral puede ser mayor y causar una lesión cerebral permanente.
También pueden tener lesiones cerebrales por falta de oxígeno. Ésto  puede causar retrasos en el desarrollo y dificultades de aprendizaje.

• Ojos.

Los ojos de los bebés prematuros no están preparados para el mundo exterior.

• Metabolismo.

Algunos bebés prematuros pueden desarrollar hipoglucemia (nivel anormalmente bajo de azúcar en la sangre), debido a que tienen menos reservas de glucosa almacenada que los bebés nacidos a término.

 

¿Por qué es tan importante que los bebés se desarrollen en el útero materno el mayor tiempo posible? 

En una revisión de nueve estudios realizados en bebés muy prematuros, nacidos entre las 22 y 25 semanas de gestación, se observó que en comparación con los bebés nacidos a término, los bebés prematuros tienen un mayor riesgo de sufrir problemas neurológicos entre los 4 y 8 años. 

Los autores observaron que entre el 24% y 43% de los bebés muy prematuros presentaban una insuficiencia neurológica de moderada a grave, dependiendo del tiempo que hubieran pasado en el útero materno.

Así, el 43% de los bebés nacidos tras 22 semanas de gestación sufrían algún tipo de deficiencia, el 40% de los nacidos a las 23 semanas, el 28% en los nacidos a las 24 semanas y el 43% para quienes nacieron tras 25 semanas de gestación.

En uno de los estudios, se observó que los niños que nacieron extremadamente prematuros al llegar a la edad adulta obtuvieron un menor coeficiente intelectual que las personas que nacieron a término. 

 
Moore GP, Lemyre B, Barrowman N y Daboval T. JAMA Pediatrics (2013). Más información.
Los bebés prematuros tienen un mayor riesgo de problemas de salud.

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